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Palais de Topkapi, Istanbul

Le palais de Topkapı fut, de 1465 à 1853, la résidence urbaine, principale et officielle, du sultan ottoman. Le palais est construit sur l’emplacement de l’acropole de l’antique Byzance. Il domine la Corne d'Or et offre un panorama remarquable sur le Bosphore et la mer de Marmara.  Il s'étend sur 70 ha et est entouré de cinq kilomètres de remparts.
 
La construction commence en 1459, sous le sultan Mehmed II, conquérant de la Constantinople byzantine. Par la suite, le palais impérial connaît de nombreux agrandissements : la construction du harem au cours du xvie siècle, ou les modifications après le tremblement de terre de 1509 et l'incendie de 1665. Le palais est un complexe architectural composé de quatre cours principales et de nombreux bâtiments annexes. À l'âge d'or de la résidence impériale, 4 000 personnes y vivaient.
 
La première cour
Avant de franchir la Porte Impériale, se trouve la superbe fontaine du Sultan Ahmet III de style rococo. Après avoir franchi la porte de l'Auguste, sur la gauche se trouve l'église Sainte Irène (Hagia Eirene), érigée par Constantin au 4ème siècle. Les Ottomans s'en servirent ensuite d'arsenal. C'est à partir de cette cour qu'on accède aux musées archéologiques en passant sous la porte du Salut pour atteindre la deuxième cour.
 
La deuxième cour
Dans cette cour parsemée de cyprès, le sultan passait en revue ses troupes. Les plus hauts dignitaires y laissaient leurs montures avant de se rendre devant le conseil. Dans les anciennes cuisines impériales sont exposées une collection de porcelaine de Chine et d'Europe. A côté, le Divan Impérial était la salle où se réunissait les membres du conseil de l'Empire quatre fois par semaine. Le sultan pouvait les écouter caché depuis la grille d'or en hauteur dans le mur.
 
Le Harem 
Cet ensemble de pièces du côté ouest de la deuxième cour servait d'appartements privés aux sultans et à leurs familles. Il comprend de nombreuses chambres, salles de réception, hammams et cours richement décorés. Au fur et à mesure de la visite, il est possible d'imaginer la vie des épouses et concubines du sultan. En compétition permanente, les femmes cherchaient à devenir la favorite du sultan et à lui donner un fils. Autant dire que les intrigues étaient monnaie courante... Bâti au 16ème siècle, le harem est constitué de petites pièces sombres. Les femmes y vivaient dans une atmosphère confinée. Elles étaient sous la surveillance des eunuques.
La visite du harem nécessite un billet spécifique, à acheter à l'entrée du palais.
 
La troisième cour
L'accès se fait par l'impressionnante porte de la Félicité. Elle renferme la demeure privée du sultan. Il est possible de visiter la salle des Audiences. Au centre de la cour se tient la bibliothèque d'Ahmet III. 
D'autres pièces du musée exposent de véritables trésors. Le bâtiments de droite expose des costumes impériaux. Le comble de la visite, la salle du Trésor (Khazneh). Ce Trésor comprend des pierres précieuses, de l'or et de l'argent, des objets incrustés de pierres semi-précieuses, les trônes d'Ismaïl et de Murat III en or et incrusté de pierres précieuses, le poignard de Topkapi, une collection de diamants et une énorme émeraude de 3 kg. Toutes ces richesses sont des présents faits aux sultans par différents empereurs.
A l'intérieur du pavillon des Reliques sont conservés les reliques du Prophète Mahomet (poils de barbe, manteau...). Non loin, un autre pavillon exhibe des miniatures persanes, des calligraphies et d'autres manuscrits enluminés datant du XIVe siècle.
 
La quatrième cour
Elle est composée d'agréables jardins et de kiosques. Le pavillon de Badgad, édifié par Murat IV pour célébrer la prise de Bagdad en 1638, renferme de belles céramiques bleues et blanches.
 
Le palais de Topkapı perdra progressivement de son importance à partir de la fin du 17ème siècle, lorsque les sultans lui préfèreront un nouveau palais, le long du Bosphore, le palais de Dolmabahçe, premier palais de style européen de la ville. 
Le palais de Topkapı est répertorié parmi les monuments de la zone historique d'Istanbul. Il a été inscrit sur la liste du patrimoine mondial de l'UNESCO en 1985, où il est décrit comme « un ensemble incomparable de bâtiments construits sur quatre siècles, unique par la qualité architecturale de ses bâtiments autant que par leur organisation qui reflète celle de la cour ottomane ».
 
Horaires : Le palais Topkapi est ouvert tous les jours sauf le mardi, de 9h à 17h.
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